Arjan Palstra

Arjan Palstra
Onderzoeker aan Wageningen University & Research

Nederlandse wetenschappers doen onderzoek naar de voortplanting van de paling. Het gewenste onderzoeksresultaat is de productie van glasaal en een bijdrage aan het herstel van de wilde palingstand.

Arjan Palstra is onderzoeker aan Wageningen University & Research en leidt het onderzoek naar de voortplanting van paling. Omdat palingen zich in gevangenschap niet kunnen voortplanten en het vissen op wilde paling wordt beperkt door de afname van de natuurlijke palingstand, worden wilde glasaaltjes (babypaling) gevangen en opgekweekt voor consumptie.

De wetenschappers hopen met het onderzoek de productiecyclus van gekweekte paling niet meer afhankelijk te laten zijn van in het wild gevangen glasaal en op die manier een bijdrage te leveren aan het natuurlijke niveau van de Europese aal. Dit hopen zij te realiseren door de gecontroleerde productie van palinglarven, de ontwikkeling van goed larvenvoer en uiteindelijk het produceren van glasaaltjes.

Palstra: “Samen met de stichting Duurzame Palingsector Nederland (DUPAN) hebben we een onderzoekstraject uitgestippeld dat moet leiden naar de commerciële productie van glasaal. Dat traject bestaat uit twee fases. In de eerste fase willen we de voortplantingscyclus van de paling in gevangenschap realiseren. In de tweede fase zullen we de glasaalproductie naar commercieel niveau proberen te brengen.”

Kweken van glasaaltjes

Paling is een vis die sinds de oertijd bestaat en een zwemtocht van gemiddeld vijfduizend kilometer aflegt om zich voort te planten. Om nog onverklaarbare reden plant de Europese aal zich alleen voort in het paaigebied (paargebied) in de Sargassozee, een regio nabij de Bermuda’s.

Volgens Palstra is de migratie en de reproductie van de paling nog altijd één van de grootste biologische mysteries. Palstra: “De onderwaterwereld intrigeert me enorm. Op dit moment zit het onderzoek nog in de eerste fase en proberen we in het lab op een natuurlijke manier de reis naar de Sargassozee na te bootsen: het licht, het zoutgehalte en de temperatuur.

In een tweede fase zullen we die productie van glasaaltjes naar een commercieel niveau proberen te tillen.

We hebben veel aandacht besteed aan de kwaliteit van de ouderpalingen en hun eieren. Daardoor kunnen we nu regelmatig larfjes produceren van opgekweekte palingen, wilde glasaaltjes die volwassen zijn geworden in het lab, en van wilde palingen.

Nu werken we toe naar het gecontroleerd produceren van larven van opgekweekte paling en doen we onderzoek naar het benodigde voedsel van de larven. Tot slot hopen we toe te komen aan het kweken van glasaaltjes. In een tweede fase zullen we die productie van glasaaltjes dan naar commercieel niveau proberen te tillen.”

Krachten bundelen

In samenwerking met Duurzame Palingsector Nederland heeft Wageningen University & Research het ‘Eel Reproduction Innovation Centre’ geïnitieerd, een internationaal platform waar onderzoekers van over de hele wereld samenwerken en hun onderzoeksresultaten en kennis over paling delen. Twee jaar na de oprichting delen onderzoeksinstituten uit acht Europese landen hun bevindingen binnen dit platform.

Ook Japan, Nieuw-Zeeland en de Verenigde Staten zijn inmiddels aangesloten. Palstra: “Samen delen en genereren we nieuwe kennis om doorbraken te forceren en hopen we dat het onderzoek hiermee in een stroomversnelling komt. Ik ben ervan overtuigd dat alles veel sneller gaat als we de krachten bundelen en we van elkaar kunnen leren.

In Japan zijn ze al heel ver met het onderzoek. Daar zijn ze er namelijk in geslaagd met zenders het paaigebied te lokaliseren van de Japanse paling en dieren in het lab voort te planten. Dat is natuurlijk fantastisch en die kennis is heel nuttig. Daarnaast zorgt het platform ervoor dat nationaal onderzoek niet dubbel wordt gedaan.”